France-Croatie, comme on se retrouve !

La rédaction

20 ans après l’inoubliable demi-finale de Coupe du monde qui opposa en 1998 les Bleus de Zidane à la Croatie de Suker, les deux nations ont rendez-vous au faîte de la planète football, dimanche à Moscou, pour une finale mondiale inédite.

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Ils sont refait le coup ! Après avoir écarté le Danemark et la Russie aux tirs au but, les Croates en sont passés par la prolongation pour tomber l’Angleterre, ce mercredi, en demi-finale de la Coupe du monde. Avec des réserves de hargne et de panache insoupçonnées, les Modric et consorts sont revenus du diable vauvert pour surprendre une sélection aux Trois Lions plus fringante mais aussi plus friable et surtout beaucoup plus maladroite. Une leçon à retenir assurément en vue de la finale qui dimanche verra la Croatie défier une équipe de France aux allures d’ogresse.

Pour la troisième fois en 20 ans en effet, les Bleus joueront alors une troisième finale mondiale – la cinquième à l’échelle internationale si l’on tient compte des Championnats d’Europe 2000 et 2016. Les Croates de leur côté n’avaient encore jamais atteint ce stade ultime, eux qui en 1998 avait terminé sur la troisième marche du podium après avoir subi la loi des coéquipiers de l’inattendu Thuram en demie. Le précédent marquant, à coup sûr, entre ces deux finalistes qui n’auront pas observé la même montée en puissance dans ce Mondial 2018.

Apparus plutôt poussifs durant la première phase, les Français ont gagné leurs galons de favoris dans cette phase à élimination directe, se révélant solides et tranchants aux dépens de l’Argentine, de l’Uruguay et de la Belgique. Les Croates pour leur part se sont avérés impressionnants en poule - devant le Nigeria, l’Argentine et l’Islande - mais le jus semble leur faire défaut désormais, un constat particulièrement vrai pour les stars de l’effectif que sont Rakitic et Modric.

La leçon de 2016

De là à imaginer les Bleus supérieurs, dimanche prochain à Moscou, il n’y a qu’un pas que l’on franchirait allègrement s’il n’y avait pas cette cicatrice de l’Euro 2016 et cette finale que l’on croyait gagnée d’avance contre le Portugal (défaite 0-1 en prolongation au final). "On est conscients de ce qu’on a réalisé, du chemin qu’on a parcouru, mais il reste encore un match à gagner, ne manquait pas de rappeler Olivier Giroud, mardi soir, après la qualification des siens au détriment des Diables Rouges. Après l’Allemagne, en 2016, on avait été euphoriques, un peu, on pensait que c‘était presque acquis. Là, c’est différent, on a vraiment envie d’aller la chercher et de rien laisser au hasard…" Même prudence chez un Paul Pogba bien plus mature qu’il y a deux ans: "J’étais content à l’Euro 2016. On avait fait quelque chose d’extraordinaire en battant l’Allemagne en demi-finale. Après, on est passés à côté en finale. Il ne faut pas que ça recommence !"

Jamais la France n’a perdu contre la Croatie - en cinq confrontations. Mais en football plus que dans tout autre domaine, il faut se méfier des historiques. Depuis 1998, les Bleus ont battu deux fois cet adversaire en amical ; 3-0 à Saint-Denis en 1999 puis 0-2 à Zagreb en 2000. Les deux dernières rencontres entre les deux sélections en revanche n’ont pas désigné de vainqueur. Il y a eu ce nouveau match amical au Stade de France en 2011 (0-0) mais aussi et surtout ce partage des points en compétition officielle, à l’Euro 2004 au Portugal, lors de la phase de groupes (2-2). Il y a forcément des enseignements à tirer de ces précédents, ou une conclusion au moins, qui ne fait que se confirmer ici en Russie: la Croatie ne lâche jamais rien…   

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